Op de thee bij Mikkel Levelt

Het ambacht van koffiebranden en theehandel wordt bij Simon Lévelt al 200 jaar doorgegeven van vader op zoon en dochter. Het begon in 1817 met één winkeltje in de Amsterdamse haven. Dat is uitgegroeid tot een befaamd handelsbedrijf met 47 vestigingen in Nederland en België. Sinds 2004 staat Mikkel Levelt als zesde generatie en eerste vrouw aan het roer. De passie voor koffie en thee – waar betbetovergrootvader Simon ooit mee begon – is anno nu onlosmakelijk verbonden met compassie voor plukkers, telers en de aarde.

Kwaliteit is al zes generaties de trots van de familie Levelt. Om daar garant voor te staan, houden ze het gehele proces van inkopen, keuren, produceren en verpakken in eigen beheer. "Voor ons ruime theeassortiment zoeken wij de ingrediënten over de hele wereld," vertelt Mikkel. "Naast voor de hand liggende theelanden als China, India en Japan halen we bijvoorbeeld ook thee uit Taiwan en Zuid-Amerika. De verschillende regio's zorgen voor een verschil in smaak. Maar ook de manier van plukken en verwerken zijn van invloed op de uiteindelijke thee. Er zijn dus veel variabelen van invloed op de kwaliteit."

 

Keurkamer in Haarlem

Als de inkopers een mooie theetuin hebben ontdekt, wordt er niet gelijk een order geplaatst. Eerst gaan er diverse theemonsters naar de eigen keurkamer in Haarlem. "De keurmeesters controleren de grootte, vorm, kleur en geur van het droge theeblad en de nauwkeurigheid waarmee het geplukt is," vertelt Mikkel. "In sommige theeën willen we grovere blaadjes of 'two leaves and a bud', waarbij alleen het bovenste blaadje en de twee daaronder worden geplukt." De volgende stap is het theezetten waarbij de keurmeesters de watertemperatuur, hoeveelheid water en thee, en trektijd zorgvuldig noteren. "Het proeven van de thee doen de inkopers en keurkamermedewerkers samen," vertelt Mikkel. "Hierbij letten ze natuurlijk op kleur, geur en smaak maar ook op nasmaak en mondgevoel. Door met ingrediënten en zetmethoden te experimenteren, komen we tot de mooiste combinaties en lekkerste smaken."

 

Camellia Sinensis

Welke theesoort je ook drinkt, ze komen allemaal van dezelfde plantensoort: Camellia Sinensis. De thee komt het best op smaak in een tropisch of subtropisch klimaat op een berghelling. "Hoe hoger de theetuin ligt, des te beter de kwaliteit," legt Mikkel uit. "Op hoogte groeien de theeblaadjes namelijk langzamer en dat draagt bij aan een intensere smaak." Als een theestruik ongeveer vier jaar oud is kan er voor het eerst van geoogst worden. "Handmatige pluk is erg arbeidsintensief maar geeft wel het beste resultaat," aldus Mikkel. Op de meeste plantages wordt er het hele jaar door geoogst. In sommige landen of theegebieden, zoals Japan en Darjeeling (India), hebben de (regen)seizoenen veel invloed op de smaak en kan er ook niet het hele jaar geoogst worden. Mikkel: "Bij deze theesoorten vermelden wij het seizoen waarin er geplukt is."

 

Zwart, groen, wit en oolong

Voordat de thee op transport naar Haarlem gaat, krijgt het nog een verwerkingsproces in het land van oorsprong. Van de 12 kilo theebladeren - die een theeplukker gemiddeld per dag plukt - blijft er uiteindelijk nog maar 2,5 kilo gedroogde thee over. Direct na de pluk worden de theebladeren uitgespreid op 'bedden' waarop ze verwelken en een groot deel van hun vocht verliezen. "De processtappen hierna bepalen pas of het zwarte, groene, witte of oolong thee wordt," legt Mikkel uit. "Om zwarte thee te verkrijgen wordt het theeblad gerold en in contact gebracht met zuurstof, waardoor ze oxideren en zwartkleuren. Groene thee wordt eerst verhit of gestoomd waardoor de blaadjes niet oxideren maar groen blijven en daarna verder verwerkt.''

 

Dat smaakt echt beter

Hans Levelt - de vader van Mikkel - ging veertig jaar geleden voor het eerst op bezoek bij de producenten. Hij schrok van de arbeidsomstandigheden op de plantages en het veelvuldig gebruik van chemicaliën bij de teelt. Zo werd bij hem het idee geboren voor eerlijke handel en om de producenten te ondersteunen bij de omschakeling naar biologische landbouw. "Onze eerste biologische thee kwam uit uit Sri Lanka," vertelt Mikkel trots. De duurzame insteek waar haar vader mee begon, heeft zij voorgezet. Ze werkt dan ook nauw samen met de theeproducenten om niet alleen de productkwaliteit maar ook de leef- en werkomstandigheden van de arbeiders continu te blijven verbeteren. "Door puur te blijven en onze eigen weg te kiezen, vinden wij de beste smaak," aldus Mikkel. "Smaak die begint bij het geloof in biologische teelt en eerlijke handel. Dat voelt beter en dat smaakt ook echt beter."

 

Meer info:

Meer weten over thee: http://www.simonlevelt.nl/blog/meerwetenoverthee2/ 

Film over Ambootia: https://www.youtube.com/watch?v=FAuKTJ-Coow

Film over reis naar China: https://www.youtube.com/watch?v=hqOsjt352Hc

Blog met reisverslag naar India: http://www.simonlevelt.nl/blog/cat/reizen/post/india-2016/

 

Maak kans op een Simon Lévelt fiets

Wil jij weten hoe je tot en met 16 oktober 2016 kans kunt maken op een mooie Simon Lévelt fiets? Ga naar de actiepagina om meer te lezen over deze actie.